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On a tous en nous quelque chose de Néandertal
Longtemps victime d'une réputation peu élogieuse, Neandertal a fait les frais des stéréotypes. L’exposition au Musée de l'Homme lui rend justice, lui qui n'est pas si éloigné de nous et a grandement contribué à notre évolution et à notre confort!
Jacques Dutronc et Annie Philippe, avril 1968

Cousin éloigné apparu il y a 350.000 ans, Neandertal disparait il y a 30.000 ans. Savez vous que 1 à 4% de nos chromosomes et de nos gènes sont les siens? Dans la mémoire collective, il est longtemps considéré comme un genre de gros singe lourdaud armé d'une massue. Pourtant, Neandertal n'est pas inférieur à l'Homo Sapiens, l'espèce regroupant les hommes actuels, il est juste différent. C'est au contraire un habile artisan, un grand chasseur qui a des pensées métaphysiques et peint de l'art abstrait.
Et il a vécu à un sacrée période, de celle où sortir préparer sa tisane d'herbes prend la matinée et relève d'une mission de la plus haute dangerosité ; où chaque journée passée est une journée gagnée ; où atteindre 40 ans est un miracle, car de chasseur-cueilleur on devient vite gibier!

Néandertal L'Expo

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Environnement et quotidien de Néandertal

La première salle nous plonge en plein environnement Néandertalien: bisons, loups, ours, ces animaux nous sont familiers. Néandertal vit entre périodes froides et tempérées, son environnent est riche, tant du point de vue de la faune et de la flore que des animaux, il côtoie les troupeaux de bisons, de chevaux, de mammouths.

Expo Neandertal - Faune néandertalienne

La deuxième salle reconstitue l'habitat grandeur nature de ce chasseur, cueilleur, nomade. Le cliché de l'homme des cavernes retranché dans sa grotte est encore une fois loin de la réalité: il vit à l'entrée des grottes qu'il aménage, et en plein air pour se protéger du vent et des prédateurs tels lions des cavernes et hyènes,... Il construit des abris en os de mammouth, et érige les premières cabanes, alors qu'on a longtemps pensé qu'elles étaient l'apanage de l'Homo Sapiens, encore lui! 

Un court film nous démontre la maîtrise du feu de Néandertal, transmise par ses ancêtres, les premiers à l'avoir découvert, merci à eux! On apprend quelles armes il utilise: point de massue, qui est un cliché et une invention, mais des pieux, bolas, et beaucoup de lances avec des pointes en silex taillé. Si cet armement semble quelque peu rudimentaire, il n'en reste pas moins un grand chasseur qui met au point moult stratégies car il traque de grosses proies qui ne sont pas faciles à attraper: bisons, rennes, chevaux sauvages, mais aussi des lapins, lièvres, mollusques, plantes... Son alimentation est très variée, comme on peut le constater dans la salle, avec un espace "top chef" qui nous présente des menus néandertaliens sous cloche.

Représentation de Néandertal

La découverte d'une calotte crânienne en 1856 met à jour l’existence de Néandertal. A cette époque, on pense que Dieu a créé toutes les espèces, que l'homme n'a jamais eu d'ancêtre. Il y a un débat très important autour de cette calotte et des restes du squelette.

Au XIXe siècle, les hommes ont la vison d'un progrès linéaire et pensent tout ce qui a été fait avant eux est de valeur inférieure. L'homme et la femme de Neandertal sont représentés comme des singes. Mais les analyses d'os provenant de fouilles sur terrain laissent entrevoir une réalité plus objective. Une sculpture de 1997 d'un homme entier donne réellement à voir ce à quoi ressemble notre ancêtre: front fuyant, pas de menton, les principales différences avec Sapiens sont les bourrelet au-dessus des orbites très prononcés  et le crâne plus ballon de rugby que ballon de foot allongé vers l'extérieur.

On ressent une certaine émotion face à des têtes fossiles exposées, face à un homme, un enfant dont les dents sont encore blanches. Comment sont-ils morts? Qui étaient-ils? Qu'ont-ils vécu? Quels liens entretenaient-ils avec leurs familles? Étaient-ils aimés et ont-ils aimé?

Expo Néandertal - à droite, reconstitution du visage de l'Homme de Néandertal, Norberto Montecucco, vers 1908 (Musée d'Anthropologie criminelle) et à gauche, reconstitution récente

Un quasi homme déjà évolué

On est d'autant plus ému que Sapiens est parmi les premiers artistes. Il récupère des plumes et serres d'oiseaux tels que rapaces diurnes, aigles, grand corbeau, il collecte coquillages, fossiles, et comme les amérindiens après lui, se confectionne des ornements.

Il a des pensées symbolique et procède à des rites funéraires. Un squelette entièrement reconstitué est exposé, "l'homme de Spy". Il donne à voir ce que Neandertal fait de ses morts. Comme nous, il les enterre. En revanche, certains prélèvent les crânes et les gardent dans leur habitat, comme souvenir, ou mangent un organe afin que le défunt leur transmette sa force. S'il est question de rare cannibalisme chez les néandertaliens, c'est uniquement en cas de famine et pour la survie.

Un dispositif rigolo, c'est celui reconstitué par un chercheur spécialiste des langues et qui montre comment Neandertal parlait. Les visiteurs peuvent à l'aide de casques entendre ce que donnait leur voix, légèrement nasillarde. Car oui, sa zone du langage est développée,

Autre aspect extrêmement intéressant, le traitement des blessés et des handicapés. Neandertal est victime de nombreuses fractures qui, passées à la loupe de la science, renvoient à celles des hommes qui font du rodéo. Ce sont souvent des accidents de chasse, des fractures en hauteur, si on saute sur un animal ou d'un rocher. Mais en tant que nomades, avec les migrations en automne et au printemps, comment gèrent-ils ces fractures? Heureusement ils sont extrêmement calés pour soigner avec les plantes, ils utilisent les bourgeons de peupliers comme aspirine. la moisissure comme pénicilline. Et les handicapés, suite à un accident ou de naissance, sont pris en charge par le groupe et prennent entièrement part à la vie du camp selon leurs moyens. Chanidar un fameux néandertalien né sans bras, est mort à 40 ans, ce qui est très vieux pour l'époque!

Et la femme de Neandertal?

Dernière salle, une néandertalienne nous accueille en brandissant un faux exemplaire de Causette la représentant: "Kinga, le femme du Millénaire". Car ne l'oublions pas, la femme de Neandertal n'est pas une femme au foyer qui attend son homme parti chasser en balayant la grotte. Ce sont des représentations clichés de la femme des savants du 19è et 20è siècle, qui ont superposé l'image de la femme de Neandertal sur celles des femmes de la société dans laquelle ils vivaient.

Expo Néandertal - Kinga, par Elisabeth Daynès

Kinga, elle, participe à la vie de la tribu. Petite et musclée, il n'y a pas de raisons pour qu'elle ne chasse pas. Des chercheurs ont découvert, en analysant des squelettes néandertalien féminins, qu'un de leurs bras était plus musclé que l'autre, prouvant ainsi qu'elles pratiquaient le lancer pour chasser petits et gros gibier. Il est évident que, si elles sont enceintes ou allaitantes, elles restent au camp. Mais les tâches semblent bien partagées! Les Néandertaliens vivent en groupes de 30 à 40 individus sur des territoires vastes partagés avec d'autres. Ces petits groupes ont la nécessité de tout faire et le partage des tâches est une nécessité. Pas question de charge mentale en ce temps!

L'Origine de sa disparition?

Les dernières découverte confirment s'il en est besoin que Néandertal est plus proche de l'homme moderne que du singe. L'écart d'évolution entre lui et Sapiens se réduit. Grâce à de nouvelles techniques, le génome de quelques néandertaliens se dessine. On découvre une population disparate, dont certains ont la peau claire d'autres non, certains sont roux, ou châtains, leurs yeux clairs ou foncés. L'ADN permet de le cerner de mieux en mieux. On sait à présent qu'il était doté du gène FOXP2, le gène associé au langage.

Neandertal Man

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Néandertaliens et Homo sapiens se sont croisés et ont eu une descendance. Mais alors que s'est-il passé? Pourquoi Neandertal a t-il disparu? L'expo donne la parole à plusieurs chercheurs qui avancent quelques pistes: a-t-il été victime de virus apportés par Sapiens? Néandertal vivant sur de grandes surfaces par petits groupes nomades, l'arrivée de Sapiens a-t-elle entrainé plus de déplacements et une chute démographique fatale? A l'heure actuelle, il n'y a aucune certitude. Mais si Sapiens a provoqué sa perte, ce n'est pas parce qu'il était plus intelligent, mais par sa supériorité numérique.

NÉANDERTAL

Musée de l'Homme
17 Place du Trocadéro et du 11 Novembre, 75016 PARIS

Du mercredi 28 mars 2018 au lundi 7 janvier 2019

payant
évènement terminé